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說好科學故事:欺世盜名愛迪生

「失敗乃成功之母」、「天才是一分天份加九十九分努力」……相信大家讀書時期寫作文嗰陣肯定有引用過愛迪生永不放棄,最後成功發明電燈膽嘅事跡做例子,但你又有無聽過佢鮮為人知嘅黑歷史呢?

電燈膽之父嘅出處?


Joseph Swan
Joseph Swan (1828-1914)

有別於大眾嘅認知,愛迪生其實唔係第一位發明電燈膽嘅人。早喺1860年,英國物理學家斯旺(Joseph Swan)就用碳作為燈絲造出咗第一代電燈膽。不過基於當時技術有限,電燈膽嘅壽命並唔長。1878年,斯旺將真空技術配合電燈膽使用,呢個改動延長咗燈膽嘅壽命,而佢亦成功為呢款發明申請專利。


電燈膽發光原理
Credit: DeltaMOOCx

一年後,愛迪生都開始著手改良電燈膽。由於電燈膽係透過加熱燈絲去令燈絲發出可見光,燈絲嘅耐用程度會直接影響燈膽壽命。愛迪生於是同團隊反覆試驗多種材料,最終發現由日本竹絲製成嘅燈絲發光時間可以長達1200小時。


愛迪生嘅改良令電燈膽具備商業化條件,自此令到電燈膽開始普及。然而,愛迪生為自己嘅電燈膽申請專利就引起咗唔少爭議,包括被斯旺同另一位美國發明家告上法庭,最後需要經過法律訴訟先成功獲得專利權。

不為人知嘅陰暗面

除咗製造電燈膽之外,當年愛迪生公司亦係一間電力供應商,業務係透過直流電技術輸送電力。不過,當時直流電嘅缺點係只能夠短距離輸送,所以服務範圍有限。


Nikola Tesla
Nikola Tesla (1856-1943)

有見及此,來自歐洲嘅發明家特斯拉(Nikola Tesla)就打算研發交流電摩打。交流電嘅好處在於電壓能夠被改變,只要提升電壓就可以長距離輸送,有助電力公司利用大型電網將交流電分配俾用家。


其後,特斯拉加入咗愛迪生公司工作,並向愛迪生提議發展交流電。但愛迪生對交流電無興趣,只係叫特斯拉幫手改良直流電技術,應承佢只要搞得掂就會有獎金。不過當特斯拉完成改良後愛迪生卻唔兌現承諾,亦都拒絕加佢人工。


特斯拉&愛迪生對話圖
兩人對話示意圖

呢段經歷令特斯拉覺得自己同愛迪生理念不合,所以決定辭職。特斯拉隨後加入咗愛迪生公司嘅競爭對手—西屋公司(Westinghouse Electric)。喺新老闆嘅支持下,特斯拉成功研發交流電摩打。


為咗唔想交流電技術威脅到自己嘅生意,愛迪生刻意對外強調交流電比起直流電危險,又令政府通過法案使用由交流電驅動嘅電椅執行死刑,試圖藉此展開輿論戰。


最終,基於交流電性質上比起直流電有優勢,愛迪生單靠公關技倆並唔能夠阻止交流電喺市場上掘起,佢更因此失去咗公司嘅控制權。隨著西屋公司喺1893年成為芝加哥世界博覽會嘅電力供應商,被交流電點亮嘅會場燈膽正式確立咗呢項技術嘅地位,亦為往後電力發展開啟咗重要一步。


愛迪生紀念碑
位於京都嘅愛迪生紀念碑,由日本人為紀念愛迪生曾經使用日本竹絲改良電燈膽而建

總括而言,雖然愛迪生對於推動電燈膽技術進步的確有重大貢獻,但將佢定義為「電燈膽之父」未免誇大咗佢嘅功勞,亦忽視咗前人嘅努力。最後,愛迪生嘅身份除咗係一個發明家之外,更加係一個商人同老闆。佢為咗利益而剝削員工,甚至中傷競爭對手嘅處事方式到底又係咪值得參考呢?呢點就留返俾大家判斷喇。





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